Beatrix Potter est décédée il y a 73 ans. Maintenant, elle a un nouveau livre. Qu'en faire ?

En 1902, un éditeur londonien nommé Frederick Warne & Co. a tenté sa chance avec un nouvel auteur et a offert au monde une œuvre pour enfants connue en interne sous le nom de livre de lapin.

Le Conte de Pierre Lapin, par Beatrix Potter, alors inconnue, est devenu un best-seller immédiat. Dimensionné pour les petites mains et, avec moins de 60 pages aérées, s'adaptant parfaitement à l'imagination d'un enfant, le livre est devenu un conte moral durable sur les périls qui attendaient un personnage idiot, désobéissant et glouton sous la forme d'un lapin nain.

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Plus de 20 autres livres ont suivi et Potter a créé un univers animalier qui comprenait la douce naïve Jemima Puddle-Duck, le coquin Squirrel Nutkin et l'adorable lavandière hérisson nommée Mme Tiggy-Winkle.



Le conte de Kitty-in-Boots, de Beatrix Potter et Quentin Blake. (Attention)

Cette semaine, Warne (maintenant une empreinte de Penguin Random House) a publié avec aplomb une histoire de Potter redécouverte intitulée L'histoire de Kitty-in-Boots. Le manuscrit du livre a été trouvé par un éditeur de Penguin en 2013 dans les archives Potter du Victoria & Albert Museum de Londres.

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Potter avait mis le livre de côté en 1914, l'année où le monde s'est effondré. À l'époque, l'auteur était absorbée par un mariage récent, la maladie terminale de son père et en essayant de se lancer dans l'agriculture de montagne dans le Lake District en Angleterre. Son éditeur n'a pas aimé les similitudes de l'histoire du chat avec le Chat botté, ou son utilisation de pièges à animaux, selon la biographe de Potter, Linda Lear. Ces critiques ont encore plus éloigné Potter de ses muses. Le projet a donné une illustration et quelques croquis mais pas la suite complète de peintures qui caractérisent un opus de Beatrix Potter.

Le livre Kitty était connu pour avoir été mis en caractères, mais il est apparemment mort sur la vigne faute de ses illustrations. Potter avait alors presque 50 ans et avait des problèmes de vue, mais elle se plaignait également de la réception du manuscrit par ses éditeurs, Harold et Fruing Warne. J'étais très apaisée par le fait que ni vous ni Fruing ne sembliez vous soucier beaucoup de l'histoire, a-t-elle écrit en juillet 1914.

Et pourtant voilà. Le livre Kitty terminé présente l'art de Quentin Blake, l'illustrateur de Roald Dahl, et comprend une narration sur CD audio par Helen Mirren. L'événement de publication marque le 150e anniversaire de la naissance de Potter.

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Les fans qui espéraient que ce livre polirait la réputation artistique de Potter seront probablement déçus. L'histoire, tout simplement, n'est pas très bonne. Dans ce document, Potter convoque des rôles pour des personnages célèbres tels que Peter Rabbit, Mme Tiggy-Winkle et M. Tod, le renard, mais l'histoire est décousue et plutôt fastidieuse. L'auteur elle-même ne peut pas décider comment appeler son protagoniste, se référant à elle comme Kitty, Miss Kitty ou Miss Catherine. Le chat s'appelle également Miss Catherine St. Quintin, Q et Squintums – on ne peut qu'imaginer comment l'enfant lecteur est censé s'y retrouver.

Une page de The Tale of Kitty-in-Boots, de Beatrix Potter et Quentin Blake. (Attention)

La surabondance de noms ne donne pas non plus à Kitty sa forme. Le truc, c'est qu'elle mène une double vie et se lance dans un jeu de braconnage nocturne avec un pistolet à pop. Il y a une certaine formule, et je suppose attachante, de Potter à l'œuvre ici : le protagoniste se comporte mal, est exposé à un danger mortel, échappe à la situation et en est châtié. Le problème ici est que le lecteur n'est pas émotionnellement investi dans Kitty comme dans Peter Rabbit, disons, qui est stupide mais attachant. Peter Rabbit pleure et nous versons une petite larme, Kitty perd une griffe dans un piège à ressort mis en place par M. Tod et nous nous en foutons. Au lieu de cela, la question qui préoccupe le lecteur semble être : est-ce la première version ? (Apparemment, c'était l'un des trois dans les archives).

La réalité est que le travail de Potter en tant que conteur est inégal et parfois sombre - L'histoire de deux mauvaises souris est inconfortablement vandaliste, le Conte de M. Tod est horrible. Potter elle-même a reconnu cette inégalité dans la même lettre à Warne en 1914 au sujet des problèmes avec Kitty. Il est très difficile de maintenir un niveau de réussite fixe, a-t-elle écrit. La correspondance est publiée dans le livre de 1989, Beatrix Potter's Letters, de Judy Taylor.

Ce qui colle Potter contes ensemble est son art. Anthropomorphes mais aussi morphologiquement rendus, les animaux de Potter capturent l'âme de la campagne édouardienne. C'est un monde naturel qui est profondément ancré dans la psyché anglaise, ce qui peut aider à expliquer l'attrait instantané du travail de Potter, ainsi que Le vent dans les saules et ensuite, Winnie l'ourson.

Je suis un admirateur de longue date de la capacité de Blake à dresser des personnages entièrement formés avec quelques égratignures – personne ne pourrait sûrement capturer la malveillance ironique des histoires de Dahl. Mais son style semble en contradiction avec celui de Potter, dont l'art doux a fait lever ses histoires. Mirren, en passant, fait appel à de profonds puits de talent pour apporter de la cohérence à l'histoire.

L'éditeur a déclaré que le stade avancé de la production de l'histoire indique le désir de Potter de la faire publier. Mais si oui, pourquoi n'a-t-elle pas fourni les illustrations pour y arriver ? Les fans de Dyed-in-the-wool accueilleront et célébreront sans aucun doute un nouveau personnage de Beatrix Potter. Pour nous autres, il y a toujours le CD.

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Adrien Higgins est le chroniqueur de jardinage du CBW.

LE CONTE DE Kitty-in-boots

Par Béatrix Potter. Illustrations de Quentin Blake.

Avertissez. 72 p. 20 $